Etnia

    Término derivado del griego ethnos, utilizado en Antropología para definir un conjunto lingüístico, cultural y territorial de cierto tamaño, siendo reservado el término tribu para los grupos de menor dimensión. Una etnia es un conjunto de individuos que comparte un mismo sentimiento de identidad comunal, un mismo territorio, una misma cultura e historia y una serie de rasgos físicos, todo ello con la capacidad, por parte del grupo, de reconocerlo como exclusivo y propio. El grupo étnico es la unidad de análisis de la etnología y la etnografía, siendo el campo de estudio de los antropólogos y sustituyendo a otros conceptos, superados por la crítica, como raza o nación.

    En principio, el término etnia tuvo un uso exclusivamente eclesiástico, utilizado para definir, con carácter peyorativo, a los pueblos paganos o no cristianos. Hasta el siglo XIX, estos pueblos fueron catalogados como naciones o pueblos y, a partir de ese siglo, comenzó a imponerse el uso de los términos raza y tribu. Sin embargo, en la búsqueda de una mayor precisión, a partir de comienzos del siglo XX se empezó a utilizar el término etnia, reservándose, en ese primer momento, el término nación para definir a los Estados civilizados de Occidente, raza para definir un conjunto de rasgos físicos y pueblo para denominar al conjunto de seres humanos que componen un Estado. La aparición del término etnia está ligada al contexto del colonialismo y a la necesidad de controlar y encuadrar administrativa e intelectualmente a las poblaciones colonizadas, asignando a cada pueblo dominado un territorio y una cultura individualizados.

    Los antropólogos de los diversos países no se ponen de acuerdo a la hora de encontrar una única definición para el concepto etnia. Los alemanes y en general los de la Europa del Norte y del Este ponen el acento en que, para definir la existencia de una etnia, tanto los individuos como la sociedad debe compartir un sentimiento de identidad comunal; los investigadores franceses, por otra parte, creen que la etnia se basa en la existencia de una comunidad lingüística; finalmente, los etnólogos anglosajones han acuñado más recientemente el término ethnic group, utilizado para designar una minoría cultural.

    Sea como fuere, existe un cierto consenso en considerar que cada etnia es una entidad dotada de una cultura, una lengua y una psicología específicas, si bien es preciso considerar que, en muchos casos, la existencia de un grupo étnico aparece definida por la existencia de fronteras o por la oposición a otros grupos. E, igualmente, es necesario tener en cuenta que la etnia no es una unidad inmóvil e intemporal, sino que su existencia y sus características varían por la acción del tiempo, por su propia evolución y por el contacto con otros grupos.